Le programme Houdini de SideFX a fait des miracles dans des superproductions, de Moana à La forme de l'eau, et a permis à l'entreprise de remporter deux Oscars.

Peut-être que vous ignorez qui sont les récents lauréats de l'Ontario aux Oscars, mais sans eux, beaucoup de vos films préférés ne seraient pas les mêmes. SideFX Software, basée à Toronto, a remporté deux Oscars scientifiques et techniques, notamment un Oscar du mérite pour son logiciel révolutionnaire, Houdini, utilisé pour animer et mettre au point des effets à l'écran pour de nombreux films, dont Thor : Ragnarok, Moana et le lauréat de 2018 des Oscars du meilleur film et des meilleurs décors, La forme de l'eau.

« Nous avons fait beaucoup de chemin depuis nos débuts où nous avions animé un hamburger qui danse », plaisante Kim Davidson, chef de la direction et cofondateur de SideFX. Il y a 31 ans, M. Davidson démarrait SideFX avec une équipe de quatre personnes pour animer des logos sur des ordinateurs centraux. À l'époque, aucun logiciel d'animation n'existait, alors même animer un simple logo demandait un nombre considérable de prouesses artistiques et techniques. « Bien des choses avaient besoin d'être améliorées. Mettre au point le logiciel pour nous faciliter la tâche était beaucoup plus intéressant pour moi que d'illustrer un pain à hamburger. »

La magie d'Houdini

Ce logiciel s'appelle Houdini, une trousse d'outils que les animateurs peuvent utiliser pour transposer leurs illustrations au grand écran. Le programme excelle dans la représentation du mouvement, ce qui permet aux animateurs de reproduire de manière réaliste l'écoulement de l'eau ou le scintillement du feu, des tâches auparavant difficiles et chronophages. Houdini permet aux animateurs de voir leur travail en temps réel et de traiter un grand nombre de données – jusqu'à chaque grain de sable sur une plage – afin de créer des effets réalistes. Ce logiciel a transformé l'industrie. Il y a à peine 10 ans, les explosions demandaient aux effets spéciaux d'avoir l'air réalistes; de nos jours, des films comme Les gardiens de la galaxie révolutionnent le cinéma grâce à Houdini.

Houdini est mis à jour quotidiennement selon les commentaires des clients afin d'offrir un produit constamment en amélioration. Il est utilisé autant par de grands studios que par des producteurs indépendants au Canada, à Hollywood, voire ailleurs dans le monde. Houdini a également attiré des utilisateurs à l'extérieur de l'industrie cinématographique, dont un nombre croissant provient du secteur du jeu vidéo, et le programme a même été demandé pour des applications dans l'imagerie médicale.

Des disquettes...

30 ans, c'est une éternité dans l'industrie technologique. De l'ère des disquettes à celle du nuage, SideFX a été une pionnière. M. Davidson souligne que, parce que l'entreprise est située à Toronto, elle a pu, ainsi qu'à l'ensemble de l'industrie, prospérer. « Toronto est un centre de l'industrie. On y trouve des universités remarquables en sciences, comme les Université de Toronto et de Waterloo, des écoles d'animation, comme le Collège Sheridan, un important marché commercial et du soutien gouvernemental grâce aux crédits de RS&DE et aux subventions du CNRC ». Le Canada a toujours été un environnement extrêmement fertile; c'est pourquoi quatre des six entreprises productrices de logiciels d'animation sont nées ici.

Depuis ses débuts, l'industrie a connu de nombreuses transformations. Mark Elendt, mathématicien supérieur, se souvient des machines avec lesquelles il travaillait des décennies plus tôt. « Elles avaient coûté 60 000 $ et contenaient 30 mégaoctets de mémoire; votre téléphone est plus puissant que cela aujourd'hui. » Bien que des choses aient changé, d'autres restent les mêmes. « Nous sommes chanceux d'avoir un magnifique environnement où nous pouvons engager de bonnes personnes et les maintenir en poste », affirme M. Elendt en soulignant que le secteur continue de s'approvisionner à partir d'un bassin de talents provenant des universités locales et du programme coopératif de l'Université de Waterloo. « Toronto est l'endroit où se trouve la combinaison parfaite d'ingénieurs et d'artistes », ajoute-t-il. Pour accroître ce bassin de talents, SideFx offre une licence d'apprentissage gratuite appelée Houdini Apprentice. « Nous possédons plus de 4 000 licences d'Houdini Apprentice dans le monde entier, qui formeront la prochaine génération d'artistes. »

… aux holodecks?

En imaginant ce que les 30 prochaines années pourraient apporter à SideFX, M. Elendt prédit une croissance importante d'Houdini dans les secteurs de la réalité virtuelle (RV) et de la réalité augmentée (RA). Bien que M. Davidson mise davantage sur la RV et que M. Elendt préfère la RA, Houdini est actuellement utilisé pour construire 360 environnements immersifs dans les deux secteurs. « J'ignore ce que nous réserve l'avenir, mais je sais qu'il sera plus grand et plus rapide », affirme M. Elendt.

Bien que cela soit inhabituel pour un programmeur, M. Elendt est plutôt réticent en matière de technologie; en fait, il ne possède pas de téléphone cellulaire. « Je suis un programmeur pessimiste, je suis très sceptique par rapport aux nouvelles technologies, indique M. Elendt. Les choses n'ont pas beaucoup changé, elles vont simplement plus vite. Toute technologie n'est pas révolutionnaire. J'aimerais vivre dans un monde d'holodecks, mais j'ignore quand nous nous rendrons jusque-là. »

Bien qu'Houdini ne soit pas un holodeck, il a transformé l'animation informatique; c'est d'ailleurs pour cette contribution au paysage d'Hollywood que M. Elendt et SideFX sont reconnus. M. Elendt, un précédent lauréat, attend avec impatience la cérémonie où il pourra se joindre à ses pairs d'Hollywood, l'équipe de Pixar, à Beverly Hills. « Je ne suis pas aussi connu que George Clooney, mais il s'agit quand même de mon quatrième Oscar », déclare-t-il avec amusement.

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