Les gens visitant Niagara Falls n'ont qu'à regarder le ciel pour apercevoir quatre hélicoptères Airbus H130 emportant des touristes pour leur offrir une vue imprenable sur les magnifiques chutes. Saviez-vous qu'environ la moitié des hélicoptères livrés au Canada au cours des 15 dernières années proviennent des installations Airbus à Fort Erie, en Ontario?

Dans plus de 150 pays, Airbus Helicopters dessert 3 000 clients dans des domaines comme les missions militaires, les services médicaux d'urgence, l'application de la loi, la lutte contre les incendies et l'exploitation minière. Cette division d'Airbus, chef de file mondial des secteurs de l'aéronautique, de l'espace et de la défense a non seulement survécu à un ralentissement majeur de l'industrie aérospatiale, mais a également prospéré, doublant la taille de ses installations en 2008 et accroissant considérablement ses activités de fabrication de composites.

La seule filiale canadienne d'Airbus qui produise des matériaux composites

« Nous veillons constamment au perfectionnement de nos employés talentueux et mettons à profit nos capacités afin d'accroître notre part du marché, explique Romain Trapp, directeur de l'exploitation chez Airbus Helicopters North America. Par exemple, il y a trois ans, 30 % de nos 250 employés travaillaient sur des produits destinés à l'exportation; or, ce pourcentage est maintenant de 50 %. » Créée il y a 33 ans, Airbus Helicopters Canada est l'un des plus importants fabricants d'hélicoptères au monde; cette filiale est la seule d'Airbus à produire des matériaux composites.

M. Trapp souligne que la confiance de la société mère dans les capacités et l'efficacité d'AHCA a permis de grands progrès dans l'industrie. « Nous avons gagné le marché de la fabrication de composites contre 12 fournisseurs concurrents à l'échelle mondiale et avons été sélectionnés comme centre d'excellence canadien en réparation et en maintenance de composants dynamiques. » AHCA s'est engagée à faire appel aux fournisseurs ontariens dans toute la mesure du possible. Dans son ensemble, Airbus a acquis plus de 409 millions de dollars canadiens en biens et services de l'Ontario en 2015.

L'avenir des matériaux composites

Des 138 000 pieds carrés des installations de Fort Erie, 50 000 sont consacrés à la fabrication de pièces en composites de haut rendement destinées à sept modèles différents d'hélicoptères. Ces composants sont notamment des portes à haute visibilité, des conteneurs de fret, des systèmes de chauffage, des carénages, des marches d'embarquement et des stabilisateurs horizontaux. L'hélicoptère Airbus H160 démontre que les matériaux composites sont la voie de l'avenir; on travaille actuellement à la conception du premier hélicoptère civil doté d'une cellule faite entièrement de composites, ce qui l'allège d'une tonne par rapport aux autres appareils du même genre. L'utilisation de cet appareil dans les domaines du transport en mer, des services publics et du transport commercial de passagers crée de nouvelles possibilités pour le transport de carburant et de marchandises supplémentaires sans sacrifier pour autant le rendement.

Employée d'Airbus Helicopters Canada en train de dimensionner un composant d'hélicoptère.
Employée d'Airbus Helicopters Canada en train de dimensionner un composant d'hélicoptère.

Les matériaux composites constituent une technologie perturbatrice à laquelle on a de plus en plus recours pour alléger un aéronef et réduire sa consommation de carburant. De plus, les propriétés de composites accroissent la sécurité et le confort pour les pilotes et les passagers et rendent ces matériaux plus écologiques que le métal. Parmi leurs avantages, mentionnons leur résistance à la corrosion, leur plus grande résistance et leur poids moindre. Pour les clients, cela se traduit par un meilleur rendement et une meilleure rentabilité.

Employé d'Airbus Helicopters Canada en train d'utiliser un logiciel de modélisation 3D.
Employé d'Airbus Helicopters Canada en train d'utiliser un logiciel de modélisation 3D.

« Nous avons plus de 50 projets de recherche en cours avec des partenaires canadiens, ajoute M. Trapp. Même si le processus de conception, d'essai et de mise au point de composites est long et ardu, il s'avère néanmoins très profitable pour nos clients et l'environnement. » L'utilisation de fibres de lin naturelles sous des matériaux composites hybrides constitue un exemple de conception écologique.

Pour raccourcir le délai de mise au point, AHCA a recours à l'impression 3D sur place en matière de prototypage, « car vous voyez alors tout de suite si une idée vaut la peine d'être concrétisée ». Pour la fabrication, AHCA confie en sous-traitance l'impression 3D à Burloak Technologies de Dundas, en Ontario. AHCA peut également puiser dans les autres technologies de pointe de sa société mère.

Le facteur humain en Ontario

« Lorsque vous investissez en Ontario, vous savez que vous pouvez compter sur le soutien du gouvernement et d'autres partenaires pour vous aider à prospérer. » explique Trapp.

La fabrication de composites requiert beaucoup de main-d'œuvre, car elle exige un ensemble de compétences uniques en leur genre. Contrairement aux usines de construction de véhicules automobiles, qui composent avec de gros volumes et qui sont pour la plupart mécanisées, les installations de construction d'hélicoptères traitent avec moins de pièces, mais celles-ci sont plus complexes et exigent des travailleurs hautement qualifiés.

Selon M. Trapp, ce sont les gens qui propulsent ce secteur – et l'Ontario est une véritable pépinière de travailleurs efficaces et compétents. La société recrute directement dans les universités et les collèges et a établi des partenariats avec les établissements d'enseignement spécialisés dans cette industrie, comme le Collège Canadore de North Bay. Enfin, AHCA collabore avec le Collège Niagara en matière de numérisation de certains outils pour l'industrie des composites.

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